¿Por qué son importantes los arrecifes de coral?

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Son uno de los ecosistemas más diversos y biológicamente complejos del mundo. Un cuarto de toda la vida marina depende de ellos para obtener alimentos y refugio. Los arrecifes de coral sanos benefician a las comunidades de muchas maneras. Las personas de todo el mundo dependen de los ecosistemas de los arrecifes de coral, porque estos proveen alimentos, protección costera e ingresos del turismo y la pesca.

Escondidos en las profundidades del océano, sobreviviendo durante miles de años, los arrecifes de coral están llenos de vida. De los arrecifes (que no son plantas ni rocas, sino animales) dependen miles de animales marinos entre los que se encuentran los peces, las langostas, las almejas, los caballitos de mar, las tortugas o las esponjas.

Además, aunque son animales, los corales también pueden presentar algunas de las características de las plantas. En la clasificación científica, los arrecifes coralinos pertenecen al género de las Cnidaria y la clase Anthozoa. Es decir, son parientes de las medusas y las anémonas.

Existen alrededor de 800 especies de arrecifes de coral y más de 100 especies diferentes de corales blandos y de aguas profundas.

Hechos interesantes

Los arrecifes de coral se encuentran entre los ecosistemas más antiguos de la Tierra.

Los arrecifes sostienen una gran diversidad de especies y brindan fuentes insustituibles de alimento y refugio a muchas especies, incluidos los peces juveniles. Las selvas tropicales juegan un papel similar en la tierra.

Los arrecifes superan las selvas tropicales en su diversidad.

Aunque los arrecifes de coral cubren menos del 1% de la superficie de la Tierra, albergan el 25% de todas las especies de peces marinos.

Los arrecifes de coral admiten aproximadamente 4000 especies de peces y 800 tipos de corales.

Los corales son una parte integral del arrecife; Son las especies fundacionales que proporcionan la estructura del arrecife. Los corales son especialmente vulnerables a las actividades humanas y a las amenazas relacionadas con el clima.

Los corales han demostrado una notable capacidad de recuperación a través de los principales eventos climáticos y los cambios en el nivel del mar, lo que da esperanza para su supervivencia.

La mayoría de los países y territorios que dependen de los arrecifes de coral son pequeños estados insulares, ubicados principalmente en el Pacífico y el Caribe.

Los arrecifes presentan una gran diversidad biológica

Los arrecifes de coral son extremadamente saludables y, de hecho, sus hábitats son esenciales para la vida en el océano y la tierra. Los animales marinos no son los únicos que dependen de ellos para sobrevivir, pues los seres humanos también los necesitamos.

Son una fuente de ingresos para las economías locales y proporcionan empleo a través de la pesca, la cría de peces tropicales y el turismo.

También protegen las costas de la erosión y las tormentas, sirven de hábitat para miles de especies y contribuyen a la creación de nuevos medicamentos. Además, los arrecifes coralinos presentan un valor cultural y son una parte esencial de la biodiversidad marina.

Los arrecifes de coral están amenazados

Las principales amenazas son el cambio climático, la sobrepesca y la contaminación marina. Esto, sumado a otros problemas como las tormentas tropicales o las especies invasoras provoca que la situación sea cada vez más crítica.

La OMS estima que para el año 2050 el mundo podría decirle adiós definitivo a los corales que son una pieza fundamental en los ecosistemas marinos.

El aumento de la temperatura de los mares provoca que los corales se blanqueen debido al estrés. Además, el aumento del dióxido de carbono en la atmósfera cambia la composición química de los océanos y daña a los arrecifes.

Por otro lado, la pesca insostenible lleva a la pérdida de especies de vital importancia para los ecosistemas. Estas pérdidas, además, afectan también a las economías locales que dependen de ellos.

Por Estrella Moral. Comunicadora científica y docente